Fenomeno generico di una molecola organica, detta legante, ed uno ione metallico che reagisce con i radicali attivi del legante (chelazione e complessazione). I radicali inglobano il metallo, proteggendolo ed impedendo che possa essere influenzato dall’ambiente chimico-fisico del terreno. Per la costituzione della sua molecola un chelato è considerato come un «sale interno».